14 de febrero de 2020

José Antonio Acevedo-Díaz
Esta nota ha sido preparada para conmemorar el Año Iberoamericano de la Cultura Científica.
Una pregunta de la que se ocupó la química de finales del siglo XVIII y comienzos del siglo XIX fue la siguiente: ¿los elementos de un compuesto están siempre en las mismas proporciones independientemente de cómo se halla formado o preparado?Berthollet1 sostenía que la proporción variaría preparando el compuesto con exceso o defecto de uno de los elementos, mientras que Proust2 defendía lo contrario; esto es, que las proporciones eran fijas siempre.

Entre 1794 y 1804, Proust realizó diversas investigaciones y análisis químicos muy cuidadosos que le permitieron generalizar que todos los compuestos contenían elementos en ciertas proporciones definidas y no en otras combinaciones, independientemente de las condiciones bajo las que se hubiesen formado. Es lo que se conoce como la ley de las proporciones definidas o, a veces, como ley de Proust. Asimismo, Proust mostró que Berthollet había usado productos insuficientemente purificados y que sus análisis químicos habían sido poco precisos.

En el fondo de la controversia estaba el hecho de que, en esa época, no había una idea clara de lo que era un compuesto químico. Proust dio una definición de lo que es un compuesto químico verdadero señalando que su propiedad fundamental era una proporcionalidad ponderal definida y fija de los elementos que lo forman. Esto no deja de ser una estrategia semántica que consiste en convertir su ley en una parte sustancial de la definición de compuesto químico verdadero. De este modo, Proust se aseguraba tener razón con este razonamiento circular3. En un sentido estricto, Proust no definía con rigor lo que era un compuesto químico, porque esto no era posible por entonces.

Sin embargo, durante los primeros años del siglo XIX otros químicos verificaron la ley de las proporciones definidas y, en 1811, el prestigioso químico sueco Jöns Jacob Berzelius (1779-1848) la respaldó4. Posteriormente, el científico John Dalton (1766-1844) utilizó la ley de Proust para, junto a la ley de conservación de la masa de Lavoisier y la ley de las proporciones múltiples de Dalton, sentar las bases de su teoría atómica.


1 Claude-Louis Berthollet (1748-1822) fue un químico francés, miembro de la Academia de Ciencias de Francia (desde 1780). Colaboró en 1787 con Antoine Lavoisier (1743-1794), Louis-Bernard Guyton de Morveau (1737-1816) y Antoine-François de Fourcroy (1755-1809) en el establecimiento de la terminología química moderna. En 1798, acompañó a Napoleón Bonaparte, junto con otros científicos, en la campaña de Egipto. El también químico francés Louis Joseph Gay-Lussac fue su discípulo.

2 Joseph Louis Proust (1754-1826) fue un farmacéutico y químico francés, miembro de la Academia de Ciencias de Francia (desde 1816), que realizó gran parte de sus investigaciones en España. En 1778, fue contratado para impartir clases de Química en el Real Seminario de Vergara (Guipúzcoa), fundado por la Real Sociedad Bascongada de Amigos del País. Permaneció durante casi dos años en esa institución, donde instaló los laboratorios de Química y Metalurgia. Con la recomendación de Lavoisier, el gobierno español lo contrató, en 1786, para enseñar Química en Madrid. Poco después, fue nombrado profesor de Química y Metalurgia en el Real Colegio de Artillería de Segovia, donde permaneció hasta 1799. Fue en los laboratorios del Real Colegio, dotados con los mejores medios de la época, donde realizó numerosas investigaciones y análisis químicos sobre la composición de las sustancias que le permitieron enunciar la ley de las proporciones definidas en 1799. Ese mismo año fue nombrado director del Laboratorio Real de Madrid.

3 Esta estrategia la utilizó también Pasteur en su controversia con Liebig sobre la fermentación. En efecto, para Pasteur las fermentaciones verdaderas no eran las químicas sino solo las biológicas; un argumento circular que apoyaba su teoría sobre la fermentación.

4 Algunas sustancias pueden variar la proporción de sus elementos constituyentes dentro de ciertos límites. Son casos especiales que se conocen como compuestos no-estequiométricos o bertólidos. Por el contrario, los compuestos que cumplen la ley de las proporciones definidas, que son la mayoría, se denominan daltónidos en honor a Dalton.

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